De oerdegelijke ‘unsung hero’ van Liverpool die saaiheid cool maakt

Zaterdag, 1 juni 2019 om

James Milner mag met recht een unsung hero worden genoemd. De 33-jarige middenvelder lijkt al een eeuwigheid mee te gaan op de Engelse velden, maar is nimmer de smaakmaker waar toeschouwers speciaal voor naar het stadion komen. In zijn tijd bij Manchester City ging de meeste aandacht uit naar Sergio Agüero, David Silva en Vincent Kompany. Bij Champions League-finalist Liverpool zijn onder meer Mohamed Salah, Sadio Mané, Virgil van Dijk en Georginio Wijnaldum de blikvangers. De stille kracht van the Reds haalt zijn schouders erover op en telt de dagen af naar zijn tweede opeenvolgende Champions League-finale, met ditmaal Tottenham Hotspur als opponent.

Door Rian Rosendaal

James Philip Milner, van 4 januari 1986, groeide op in een doorsnee Engels gezin in Leeds en kwam op jeugdige leeftijd in de opleiding van de plaatselijke voetbaltrots terecht. In de weekeinden was Elland Road zijn vaste stek, want de jonge James had een seizoenkaart van the Whites, net als zijn voetbalmaffe ouders. Daarnaast fungeerde hij regelmatig als ballenjongen in zijn favoriete stadion. Zijn debuut in de hoofdmacht volgde op 10 november 2002 in een duel met West Ham United. Anderhalf jaar daarvoor stond Leeds nog in de halve finale van de Champions League, maar mindere tijden braken al snel aan. Vanwege ernstige financiële problemen werd het succesvolle elftal beetje bij beetje ontmanteld en in 2004 volgde de onvermijdelijke degradatie. Leeds is vijftien jaar later nog steeds niet teruggekeerd in de Premier League, het podium waar het product van de jeugdopleiding al jaren actief is.

Milner debuteerde bij Leeds United in het betaald voetbal en speelde totaal 48 wedstrijden voor de club.

Voor Milner brak een nieuw hoofdstuk in zijn nog prille loopbaan aan. Wijlen Sir Bobby Robson haalde de onvermoeibare middenvelder naar Newcastle United. Helaas voor de jonge aankoop werd de oud-bondscoach van Engeland al snel de laan uitgestuurd. Graeme Souness nam het stokje over op St. James’ Park en het was al snel duidelijk dat de Liverpool-legende weinig ophad met de aanwinst van zijn voorganger. “You don’t win with a team full of James Milners”, sneerde hij. Milner hield wijselijk zijn mond en vond tijdelijk emplooi bij Aston Villa, maar kreeg na het vertrek van Souness een tweede kans bij the Magpies. Glenn Roeder zag het wel in hem zitten en gaf de door Leeds opgeleide controleur dan ook geregeld speeltijd bij de volksclub uit Newcastle.

Een definitieve overgang richting Villa volgde in de zomer van 2008. The Villans maakten 13,5 miljoen euro over naar Newcastle. Milner sleepte in Birmingham enkele individuele prijzen in de wacht. In het seizoen 2009/10 werd hij uitgeroepen tot PFA Young Player of the Year. In diezelfde voetbaljaargang werd de Villa-aanwinst opgenomen in het Team of the Year van de Premier League. De goede prestaties van Milner op Villa Park werden ook opgemerkt door toenmalig bondscoach Fabio Capello, die de destijds 24-jarige middenvelder een plaats gunde in de definitieve WK-selectie van the Three Lions voor het eindtoernooi in Zuid-Afrika.

Milner kreeg een plaats op het middenveld van Engeland in de groepsduels met de Verenigde Staten (1-1) en Slovenië (1-0 winst) en de wedstrijd tegen Duitsland in de achtste finale, waarin Engeland met 4-1 werd vernederd. Roy Hodgson, de opvolger van Capello bij het Engelse elftal, nam de noeste werker mee naar de EK’s van 2012 en 2016 en het WK van 2014, al waren al deze toernooien geen doorslaand succes voor zowel de bondscoach als de middenvelder. Milner zette na het dramatisch verlopen EK van drie jaar geleden in Frankrijk, toen IJsland voor een daverende stunt zorgde door de Engelsen uit te schakelen in de achtste finale, een punt achter zijn interlandloopbaan. De prestaties op clubniveau kregen voorrang.

Totaal speelde Milner 61 interlands voor Engeland, met wie hij actief was op de WK's van 2010 en 2014 en de EK's van 2012 en 2016.

De opmars van Manchester City, met de oliedollars uit het Midden-Oosten als grote steun, loopt parallel met de opwaartse spiraal waarin de carrière van Milner zich sinds 2010 bevond. Hij speelde voor het eerst in een elftal dat structureel om de prijzen meedoet. Het eerste beetje silverware kwam er aan het einde van zijn eerste seizoen in het blauwe gedeelte van Manchester. The Citizens versloegen Stoke City met minimale cijfers (1-0) in de finale van de FA Cup van 2011. Een jaar later volgde het eerste kampioenschap voor Milner, al zag hij de krankzinnige kampioenswedstrijd tegen Queens Park Rangers (3-2 winst) vanaf de bank. Dankzij treffers in blessuretijd van Edin Dzeko en Agüero werd de landstitel in extremis afgepakt van Manchester United, dat zich kampioen waande door de 0-1 zege in en tegen Sunderland.

Milner stond in 2014 wederom met de kampioensbeker in zijn handen. Liverpool gaf de comfortabele koppositie weg door een serie dramatische resultaten. De Scousers moesten het kampioenschap alsnog aan Manchester City laten. De kapitaalkrachtige club veroverde dat jaar ook de EFL Cup, de vierde prijs van Milner in zijn tijd in het Etihad Stadium. Toch was er ook onvrede bij de middenvelder, die een jaar later transfervrij overstapte naar Liverpool in de hoop daar wekelijks te kunnen spelen. “Bij Manchester City werd ik soms verkozen tot Speler van de Maand, maar dan speelde ik de volgende drie, vier, vijf wedstrijden niet. Ik hoop dat ik bij Liverpool meer vastigheid weet te vinden. Het is aan mij om ervoor te zorgen dat de manager niet om mij heen kan”, liet hij weten aan Daily Express. Milner had niet het voorrecht om samen met Steven Gerrard het middenveld te dirigeren, want de Liverpool-icoon liet zijn grote liefde achter zich voor een avontuur bij Los Angeles Galaxy.

Met Manchester City kroonde Milner zich twee keer tot kampioen van Engeland: in 2012 en 2014.

De prijzenkast van Milner werd in de stad van The Beatles de afgelopen vier jaar niet aangevuld. Liverpool verloor in 2016 de Europa League-finale tegen Sevilla (1-3) en was vorig jaar niet opgewassen tegen Real Madrid in de eindstrijd van de Champions League (3-1). Uitgerekend zijn oude club Manchester City zette het elftal van Jürgen Klopp dit seizoen de voet dwars in de race om de Engelse titel. Het onwaarschijnlijke aantal van 97 punten bleek niet voldoende te zijn, want City verzamelde een punt meer en prolongeerde daarmee het kampioenschap, terwijl de hondstrouwe aanhang op Anfield al bijna drie decennia wacht op de negentiende landstitel.

Desondanks groeit in Engeland de waardering voor de oerdegelijke Milner, die zelden een wedstrijd van Liverpool mist en er goed opstaat bij de Duitse manager. “Wanneer mensen zeggen dat hij een werkpaard is, is dat voor mij een compliment. Hij is van nature fit, een ware atleet, en weet hoe hij anderen moet ondersteunen. Ik was in 2015 (toen Klopp bij Liverpool begon, red.) open naar hem toe en hij heeft alle kansen gegrepen”, zei de keuzeheer van the Reds eerder dit seizoen in de Engelse media over de routinier.

Gary Lineker, al sinds jaar en dag de onkreukbare anchorman van Match of the Day, deelt de mening van Klopp en kwam in september met een bijzonder Twitter-bericht op de proppen. De oud-aanvaller bood namelijk zijn excuses aan. “Ik heb ooit getwitterd dat ik niet wist wat James Milner op een voetbalveld deed. Dat weet ik nu maar al te goed, vandaar mijn excuses. Hij is een geweldige, veelzijdige en intelligente voetballer. Stom van mij.” Milner nam het sportief op en kwam al snel met een sarcastische reactie richting Lineker. “Bedankt Gary, ik heb jouw rol als voetballer ook altijd op waarde geschat. En je analyses van tegenwoordig zijn geweldig en zeer intelligent.”

Milner is sowieso een bijzondere verschijning op social media. De antiheld van Liverpool heeft ruim 638.000 volgers op Twitter en zijn Instagram-account wordt gevolgd door maar liefst 1,7 miljoen mensen. Het ‘cement tussen de stenen’ van Liverpool is zich bewust van zijn rol als underdog en neemt zichzelf derhalve graag op de hak. Dat mondde uit in een parodieaccount genaamd ‘Boring James Milner’. Hierop wordt de vermeende saaiheid van Milner nog eens extra uitvergroot met een aantal fikse open deuren. “Ik dacht dat 97 punten echt genoeg was voor de landstitel. Maar Manchester City kwam op 98 punten uit. We zijn dus niet kampioen geworden, maar tweede”, is daar een mooi voorbeeld van. Het cynisch bedoelde account is met ruim 645.000 volgers zelfs groter dan het officiële Twitter-account van Milner.

Alle gekheid op een stokje, de door Klopp en Lineker zo geprezen routinier van Liverpool is zaterdag een van de 22 hoofdrolspelers in het Wanda Metropolitano in Madrid, iets waar menig profvoetballer alleen maar van kan dromen. Milner zal zich ongetwijfeld weer in zijn rol schikken en proberen om Christian Eriksen, de aanjager op het middenveld van the Spurs, het voetballen onmogelijk te maken. De diehard Leeds United-supporter is in de herfst van zijn loopbaan beland, maar de sleet zit er nog lang niet op. Het veroveren van de Champions League zou de ultieme bekroning zijn voor de doodnormale Yorkshire lad.

Milner: 'Dit Liverpool heeft zo veel te danken aan Jürgen Klopp'
Meer video's

Poll

Wie wint de Champions League?


Gerelateerd

Meer sportnieuws

12 reacties (laatste reactie door schop1989)

Niet dat ik het niet eens ben met het artikel, maar wist wel gelijk dat het om Milner ging.

James Milner, de typische 'nuttige speler' voor elke selectie. Op en top prof, doet zijn werk voor het team. Een echt werkpaard.

Wordt in het artikel al 1 van de 22 hoofdrolspelers genoemd, maar het zal interessant worden om te zien wie Klopp opstelt op het middenveld. Fabinho, Henderson en Wijnaldum is namelijk ook goed mogelijk. Hoe dan ook zal Milner wel weer een rol van betekenis spelen zoals het hele seizoen al het geval is.

Ik keek dit seizoen veel filmpjes over de voorbereiding van Liverpool. Deze Milner is zowat de oudste veldspeler, maar nog altijd de meest fitte in iedere conditietest en bij de rondo's hoefde hij eigenlijk nooit in het midden, wat iets zegt over z'n uitstekende basistechniek. Het is niet de meest sierlijke, niet de opvallendste of beste speler. Maar ieder team in de wereld zou een Milner kunnen gebruiken. En verwacht dat hij deze zaterdag ook weer start.

31 mei 2019 om 11:41

Ik denk en hoop het ook.

Krijgt vaak de grapjes van grandpa van de rest, maar wint wel bijna elk trainingspotje wat er is. Wie lacht er het laatst is bij hem vaak van toepassing. Daarom vierde hij zijn doelpunt met die kromme rug en stok in zijn hand

Milner is een voorbeeldprof : werkt hard en doet nuttig werk. Daarnaast is hij met z'n ervaring wel belangrijk. Off: ik weet nog dat ik Milner met Championship Manager 4 (voorloper van FM) vaak haalde als talent. Hij kwam toen nog uit voor Leeds. Na een aantal seizoenen had je een topspeler aan hem, dit hadden ze bij die game dus goed gezien. Helaas gold dat niet voor Anatoli Todorov, Serge Makofo, Lasha Chelidze en Hossein Ka'bi. Nooit meer wat van die jongens gehoord.

31 mei 2019 om 11:33

Het grootste deel van die generatie toptalenten uit CM werd helemaal niks. Tsigalko, Helder Barbosa, Fabio Paim, Daniel Braathen, Fredy William Thompson etc. Todorov ook zo'n 50+ goals in een seizoen doelpuntenmachine die niks heeft bereikt idd. Moet zeggen dat ik de andere 3 niet ken. Fredy Adu haalde je toen ook vrijwel altijd.

31 mei 2019 om 12:07

Jammer dat je nooit van Serge Makofo gehoord hebt. :-) Het was een jonge Engelsman die onder (jeugd) contract stond bij Wimbledon. Ieder keer als je een nieuw spel startte, veranderde zijn positie. Ik had hem op een gegeven moment als spits en daar kwamen zijn perfecte stats voor sprinten, dribbelen en techniek goed uit. Na een paar seizoenen verreweg de beste speler van het spel! Ik ontdekte hem per ongeluk in m'n game met Wimbledon, maar later las ik erover op fansites van cm4. Dat waren mooie tijden!

1 juni 2019 om 13:54

Haha inderdaad, Todorov, die had ik met Makaay in de spits bun Bayern. Heb laatst ergens gelezen dat topscouts dit spel gebruiken om informatie te winnen van talenten. Je had toen ook Micah Richards als groot talent. City had sowieso een goede jeugdopleiding toendertijd in de CM, FM spellen. OT: Milner een goede voorbeeldprof, goede mentaliteit. Volgens mij loopt zijn contract af. Zal hem zeker nog een jaartje gebruiken. Of gaat op zn hoogtepunt bij de club weg...

Zonde, maar in elk team zie je spelers als Milner elke week shinen tot het moment dat het erg goed gaat en spelers als Milner op de bank belandden voor spelers als Fabinho, Coutinho, Silva etc. die spelers hebben meer flair en spelen wat vaker door een verdediging heen. Logisch voor het oog, maar dan pak je de statistieken erbij en zie je dat je MET Milner bij Liverpool en City alle moeilijke wedstrijden veel beter speelde.

Waar Ozil het laat varen in finales en lastige wedstrijden, shinen spelers als Kuyt, Milner, Gerrard en Henderson in de lastige wedstrijden en is dat een van de redenen dat Liverpool European Nights so bijzonder zijn. We maken kans tegen elk team, omdat we tot het gaatje gaan. Puur door solide voetbal van hardwerkende spelers.

We hadden Milner jaren eerder moeten kopen, direct na het vertrek van Kuyt, want zowel de club als Milner heeft dit soort appreciatie gemist. De fans vinden spelers als Torres, Suarez en Coutinho geweldig, maar kicken nog meer op de werklust van de Gini, Milner, Henderson en vroeger natuurlijk Gerrard, Carragher en Kuyt.

Nu met zijn leeftijd speelt hij niet alles meer, maar stel hem op in de wedstrijden waarin hij nodig is en hij zorgt gegarandeerd voor een 7 als cijfer voor zijn optreden. City had hem nooit moeten verkopen, meer moeten gebruiken en de fans meer van hem moeten houden

Ik houd van deze jongen. Ik zeg het al een tijdje zelfs toen iedereen hem liep te bashen, hij is heel belangrijk voor t spelletje van Klopp. Liverpool heeft niet per se een type James nodig, met Hendo, Wijnaldum en Milner kunnen ze continu druk zetten. Firmino is de creatieve spelverdeler. Fabinho is ook zo een speler, die hoogstwaarschijnlijk het stokje overneemt van Milner. Keita is wat technischer, maar ook een box to box speler. Het is echt genieten hoe Klopp deze "vergeten" spelers weer kan laten shinen. Prachtig hoe deze jongens voor elkaar door het vuur gaan, de beker met de grote oren is ze echt gegund.

1 juni 2019 om 00:00

Klopp laat ons goed voetbal spelen, maar voor elkaar door het vuur gaat zit vast in het DNA van de club en de supporters. Klopp past gewoon heel goed bij de club.

Reageer

Je kunt niet reageren op oude documenten.

Liverpool

Stand
Actuele wedstrijden

13 fans
Middenvelder, 33 jaar
SeizoenClubW
2019/2020 Liverpool 9 1 2 0
2018/2019 Liverpool 31 5 6 1
2017/2018 Liverpool 32 0 3 0
2016/2017 Liverpool 36 7 5 0
2015/2016 Liverpool 28 5 10 1
Laatste voetbalnieuws

‘Virgil van Dijk is ermee begonnen en nu noemt iedereen me zo’

Fabinho is dit seizoen de speler die de balans op het middenveld bewaakt bij Liverpool en de Braziliaan wordt door zijn trainer Jürgen Klopp dan ook liefkozend Dyson, naar het stofzuigermerk,...Lees verder

In de wandelgangen

Vrijdag 15 november
Zlatan Ibrahimovic heeft zijn zinnen gezet op een hereniging met AC Milan. Lees verder
X

Inloggen op Voetbalzone

Leuk dat je actief wilt zijn op de grootste voetbal community van Nederland. Voor alle mogelijkheden lees je onze FAQ.

Gebruikersnaam
Wachtwoord
 
Wachtwoord vergeten?
Registreren